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Avant le tunnel sous la manche, le projet victorien de tunnel entre l’Ecosse et l’Irlande

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Plus de cent ans avant le tunnel sous la Manche, à l’époque où l’Angletterre était encore un empire rayonnant sous le règne de la reine Victoria…. a existé un projet de  liaison ferroviaire sous-marin imaginé par ingénieur qui voulait relier l’Ecosse et l’Irlande. Ces plans ont été oubliés … jusqu’à leur récente redécouverte. C’est l’une des découvertes les plus intéressantes du nouveau livre de cartographie des chemins de fer britanniques par les historiens Spaven Daniel et Julien Holland. Ils ont découvert des plans, datant de 1890, de l’ingénieur Luc Macassey Livingston dont le projet était de construire un tunnel ferroviaire sous la Manche du Nord, une étendue relativement étroite entre les deux îles britanniques juste au nord de la mer d’Irlande. Soit une vingtaine de miles de long pour un tunnel qui aurait relié la ville écossaise de Stranraer avec la ville de Belfast.

L’idée de construire des tunnels ferroviaires sous-marins remonte presque aussi loin que les chemins de fer eux-mêmes. Le tunnel sous la Manche entre la France et la Grande-Bretagne a d’abord existé en 1802 (pour des raisons d’invasion probablement),mais Macassey fut le premier ingénieur à sérieusement réflechir à l’idée d’un tunnel reliant l’Irlande et la Grande-Bretagne.

Selon l’un des auteurs, Daniel Spaven, il y a beaucoup encore a découvrir sur ce projet mais avant que l’idée d’un tunnel ne soit envisagée, un certain nombre de propositions furent passées en revue : une solide digue, un pont, la réponse aurait dépendu du financement gouvernemental, car à cette époque les compagnie de chemins de fer étaient privées… et les budgets nécessaires, colossaux.

Macassey voyait le tunnel comme un mélange idéal de vitesse et de confort, un voyage en train étant plus confortable selon lui qu’un voyage même court sur une mer agitée. La principale raison de l’abandon de ce projet fut finalement économique : il n’y avait tout simplement pas assez de voyageurs potentiels pour justifier les millions de livres nécessaires pour payer pour un tel projet.

Luc Livingston Macassey était en son temps un ingénieur très respecté, surtout connu pour son système d’approvisionnement en eau qui amenait l’eau vers le bas pour Belfast depuis les montagnes reculées de Mourne, cette eau propre ayant de plus considérablement réduit l’incidence des épidémies de choléra meurtrière dans la ville. Son système reste un des piliers en approvisionnement en eau de Belfast à ce jour.

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